Merci.

 

Au hockey Junior, on définit une génération, non pas par tranche de quinze années, mais davantage comme une trop courte période de trois ans. C’est éphémère certes, car chacun des jeunes qui y performe doit se développer à une vitesse folle s’il veut être reconnu et laisser sa marque. Bien entendu, ceux qui font le bonheur des partisans dans le circuit Junior AAA québécois deviendront généralement à terme, outre les rares exceptions telles Perron, Burrows ou Lalime, de solides piliers de notre société dans des domaines aussi multiples que variés.

Depuis un an donc, c’est près de quatre cents jeunes qui ont vu leur parcours être interrompu par cet ennemi qu’on ne voit pas, qu’on n’entend pas, qu’on ne goûte pas. Il s’est sournoisement infiltré parmi nous sans avoir été invité et en suscitant un tourbillon dont on ne semble pouvoir se débarrasser. Ainsi, chacune des treize concessions de la LHJAAAQ, que ce soit aussi bien par l’intermédiaire de ses dirigeants que de ses partisans, a vécu la même tristesse et les mêmes frustrations face à cet arrêt de jeu qui semble interminable. Hier en matinée, le commissaire de la LHJAAAQ, Kevin Figsby, s’est finalement résolu à annoncer l’annulation de la saison 2020-21. Avec la situation qui prévaut, nul ne s’est étonné de cette conclusion qui semblait plus évidente avec l’annonce de chacune des mesures restrictives gouvernementales.

Aujourd’hui, il est temps de rendre hommage à ces jeunes des Panthères de St-Jérôme qui ont perdu une année complète dans l’anxieuse attente d’un retour au jeu. Ils sont pour la presqu’entièreté demeurés motivés par une éventuelle reprise des activités, attendant patiemment qu’on les autorise une fois de plus à poser les patins sur la glace et à manipuler savamment un bout de caoutchouc. Ils sont restés à l’affut transportés par un optimisme qui s’érodait malgré eux un peu plus jour après jour. Bien entendu, pour les joueurs de 20 ans dont le parcours Junior a atteint la fin de la route, cette année qui aurait dû être le couronnement de leur carrière sans jamais débuter, est une fin plus que décevante. Trois d’entre eux, déjà privés d’une potentielle participation à la dernière coupe du Centenaire, Guillaume Maguire, Hugo Laflamme et Zachary Gravel quitteront les Panthères sans y avoir fait leur dernier tour de piste.

Maguire, certainement le meilleur gardien du circuit, aurait tenté de remporter pour une deuxième année de suite le titre de la meilleure moyenne de buts alloués ainsi que de devancer tous ses pairs en ce qui concerne le pourcentage d’arrêts effectués. Il avait jonglé, avant que la saison ne débute, avec l’envie de poursuivre sa carrière en France mais il s’était finalement ravisé et avait rejoint ses coéquipiers au camp d’entraînement.

Laflamme quant à lui avait joint les Félins à la période des Fêtes 2019-20 et s’était rapidement implanté comme le plus habile défenseur offensif de l’équipe. Il devait cette saison devenir ce pilier si important à toute brigade défensive d’élite. Son calme et son leadership lui auraient certainement valu de porter une lettre sur son chandail.

Enfin, Zachary Gravel qui avait joint les rangs des Félins à l’âge de 16 ans seulement, était sans aucun doute le meneur incontesté de cette équipe. Cette année, le 21 devait battre la marque du plus grand nombre de parties disputées par un joueur des Panthères. En effet, outre une blessure d’importance, Gravel aurait fracassé ce vieux record de longévité sans difficulté. Bien plus que cette marque, il laissera en héritage, outre ses spectaculaires prouesses sur la glace et son implication auprès de ses coéquipiers de solides souvenirs aux partisans des Panthères.

Les dirigeants d’équipe et entraîneurs ont également le mérite d’avoir supporté leurs protégés dans cette période de turbulence et d’incertitude. Leur nouvelle tâche de support moral les a forcés à puiser dans leur arsenal d’éducateur et de se transformer en mentors exceptionnels. Je peux en fait témoigner jusqu’à quel point le directeur-gérant Didier Bochatay ainsi que l’entraîneur-chef Martin Gascon sont demeurés à l’écoute de leurs protégés et sont devenus de solides fondations dans l’adversité qu’ils devaient combattre.

Malgré la déception vécue par cette saison qui n’en aura jamais été une, rendons aujourd’hui tous hommage à cette équipe fantôme qui restera tout de même gravée dans la mémoire de ceux qui en faisait partie. Encore une fois, nous remercions nos joueurs et toute l’équipe d’entraîneurs pour leur solidarité. Espérons enfin que les activités reprendront leur cours régulier en septembre et que nous reparlerons enfin de vous tous pour ces victoires chèrement acquises.

 

Texte: Jocelyn Chevrier
Photo et graphisme: Juana Laurin
 

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